Para praticar salvar o mundo, a NASA acabou de colidir uma nave espacial em um asteroide

O objetivo das observações é procurar quaisquer sinais de brilho no sistema Didymos, algo que fornecerá informações cruciais sobre a quantidade de poeira e rocha pulverizada devido ao impacto. Mais de três dúzias de telescópios terrestres começarão agora a fazer medições precisas da nova órbita da mini-lua. Em 2026, uma nave espacial chamada Heraconstruído pela Agência Espacial Européia (ESA), chegará ao local para monitorar as consequências da colisão.

“Esta missão inaugural de teste de defesa planetária marca um momento importante na história da humanidade”, disse ele. Bobby Braundiretor do departamento de exploração espacial da APL, durante uma declaração pré-impacto em setembro: “Pela primeira vez, vamos alterar de forma mensurável a órbita de um corpo celeste no universo”.

Nosso primeiro olhar Dimorfos

A espaçonave DART foi lançada no topo de um foguete SpaceX Falcon 9 em 23 de novembro de 2021, partindo assim em direção ao seu destino rochoso.

Didymos é o que é chamado de asteroide do tipo S, um dos tipos mais comuns de asteroides próximos da Terra. Como muitos asteróides, Didymos é uma relíquia da infância do sistema solar, contendo registros preservados de como era nosso ambiente cósmico há 4,5 bilhões de anos.

O asteroide Dimorphos, por outro lado, era um mistério até esta semana. Os cientistas suspeitaram que era composto de materiais semelhantes aos de Didymos, e assumiram que poderia ser um monte de detritos embalados de forma frágil em vez de um único fragmento, mas sua massa, forma e composição eram desconhecidas. Nas semanas que antecederam o impacto, os membros da equipe começaram a especular sobre como seria esse asteroide – se tivesse a forma de um osso ou aro, por exemplo, seria mais difícil de atingir. Mas uma forma arredondada seria um alvo mais fácil.

À medida que a espaçonave DART avançava em direção ao seu encontro com o destino, a câmera de bordo da espaçonave, chamada DRACO, observou pela primeira vez a mini-lua – uma mini-lua irregular em forma de ovo com pedregulhos discerníveis na superfície. Cerca de dois minutos antes do impacto, o asteroide Dimorphos preencheu toda a visão da espaçonave. A câmera DRACO capturou imagens uma vez por segundo, criando uma sequência que contém um tesouro de dados científicos – e também revelou que a missão foi bem-sucedida. Quando as transmissões do DART terminaram, a equipe sabia que a espaçonave havia atingido seu alvo.

“As imagens continuarão chegando até o momento em que pararem de chegar, então esta será uma visão bastante definitiva dos momentos finais da espaçonave DART”, disse Nancy Chabot antes do impacto.

alvo no espaço

Durante a maior parte de sua jornada de 10 meses, a espaçonave DART nem conseguiu ver o alvo – em vez disso, foi guiada de forma autônoma ao encontro com Dimorphos pelo software de navegação a bordo. Depois que ambos os asteróides aparecem na forma de pequenos pixels, o sistema Navegação SMART do DART se estabeleceram em Didymos. Durante a aproximação final, cerca de 50 minutos antes do impacto, o sistema mudou para a minilua e guiou a espaçonave até o local da colisão. Era crucial garantir que o DART fosse fixado no objeto correto.

“Este será um momento muito difícil para nós”, disse Evan Smith, engenheiro de sistemas adjunto da missão DART, antes do impacto. “Vamos assistir a telemetria como se fôssemos falcões, muito assustados, mas empolgados.” Se o DART errasse o alvo, a equipe não teria outra chance até 2024.

“É um campo de golfe de uma só tacada, temos que acertar na primeira vez”, disse Evan Smith. “Temos outra oportunidade que surge daqui a dois anos, mas não queremos jogar essa partida de golfe.”

Para testar o sistema de orientação crucial, a câmera DRACO da espaçonave DART virou-se para observar Júpiter e suas quatro maiores luas em julho e agosto deste ano. Ao observar a lua gelada de Europa emergir de trás do planeta gigante, o DART foi capaz de se fixar em um pequeno objeto emergindo atrás de um maior, semelhante ao que a espaçonave encontraria quando o Dimorphos contornou a curva de seu asteroide pai pouco antes. da colisão.

Esse alinhamento é como lançar dardos, diz a engenheira de sistemas de missão Elena Adams, mas neste caso estamos jogando um dardo do Aeroporto Internacional John F. Kennedy (JFK) em Nova York para um alvo no Aeroporto Internacional de Washington em Dulles. , nos arredores de Washington DC

“O dardo em si tem apenas 2,5 milímetros – é minúsculo – e jogamos o dardo JFK em Dulles, e acertamos bem no centro, mas não sabemos onde está o alvo.”

Em busca de asteróides mortais

A tecnologia de deflexão de asteroides só será útil se houver algo para desviar, e é por isso que a NASA e outras instituições estão focadas em encontrar e rastrear quaisquer rochas espaciais que possam estar em órbitas que se cruzam com a Terra.

“Neste momento, não temos conhecimento de um objeto que nos próximos cem anos possa realmente ameaçar a Terra. Mas também garanto que, se esperarmos o suficiente, haverá tal objeto”, disse Thomas Zurbuchen, vice-administrador do departamento de ciências da NASA, na declaração pré-impacto. tempo, esses objetos realmente afetaram nossa história. Temos um registro geológico para provar isso”.

A evolução da Terra foi moldada por impactos desde o início. Cometas e asteróides atingiram o planeta desde que era um embrião planetário. Alguns desses objetos forneceram a água que agora enche os oceanos, lagos e riachos da Terra. Outros desencadearam extinções cataclísmicas.

Os cientistas acreditam que já localizaram a maioria dos asteroides potencialmente nocivos, definidos por corpos com mais de 135 metros de diâmetro e 8 milhões de quilômetros da Terra. A maioria dos maiores asteroides, que têm cerca de 10 quilômetros de diâmetro e podem desencadear um evento de extinção global, já foram detectados. A NASA estima que já descobriu cerca de 95% dois asteróides do tamanho de Dídimos. Mas corpos celestes menores, do tamanho de Dimorphos, são mais difíceis de identificar e rastrear. Rochas desse tamanho podem destruir uma grande cidade, e a NASA estima que encontramos apenas menos da metade desses objetos.

“A coisa mais importante a fazer primeiro é encontrar a população de asteroides perigosos por aí”, diz ele. Lindley Johnson, oficial do Departamento de Defesa Planetária da NASA. “Agora temos a tecnologia para fazer isso e encontrar esses objetos com anos, décadas ou mesmo séculos de antecedência, antes que eles representem uma ameaça de impacto à Terra”.

Encontrar os asteroides restantes, diz Lindley Johnson, precisa ser feito no espaço. Nos próximos anos, a NASA planeja lançar um telescópio chamado Pesquisador de objetos próximos à Terraque será capaz de capturar as assinaturas infravermelhas de rochas espaciais que estão escondidas pelo brilho do sol, ajudando a garantir que a humanidade não seja surpreendida por um asteróide invisível no futuro.

Consequência do evento

Nos próximos dias e semanas após o impacto da espaçonave DART, telescópios terrestres em todos os sete continentes – incluindo o Green Bank Telescope na Virgínia Ocidental, a Goldstone Deep Space Antenna na Califórnia e o Very Large Telescope no Chile – medirão com precisão o novo órbita da mini lua

Para o DART atingir seu objetivo, o impacto precisa ter encurtado a órbita de Dimorphos de 11 horas e 55 minutos para apenas 73 segundos. No entanto, Nancy Chabot espera ver uma mudança muito maior, mais próxima de 10 minutos.

“Pode ser 20 minutos; pode ser de 5 minutos”, diz Nancy. “Isso vai estar relacionado com a quantidade de material projetado, a quantidade de rocha e material pulverizado na colisão… essa é uma das principais razões para fazer este teste em larga escala no espaço.”

A alteração da órbita ajudará os cientistas a aprender mais sobre a mini-lua, mas, mais importante, revelará se esse tipo de impacto cinético é uma opção viável para desviar asteroides perigosos. Se chegar o dia em que realmente precisarmos mudar o curso de um asteroide, as informações do DART podem ser cruciais para salvar o mundo.

“Se vamos fazer isso para a defesa planetária, devemos fazê-lo com 5, 10 ou 20 anos de antecedência”, diz Nancy Chabot. “Apenas um leve toque… não queremos criar problemas destruindo um asteróide que se quebra em vários pedaços.”

Se a missão DART for bem sucedida, teremos pelo menos uma ferramenta para evitar os perigos vindos do céu.

“Fazer isso tem benefícios claros para garantir a capacidade da humanidade de desviar um asteroide ameaçador no futuro”, diz Bobby Braun. “Isso também diz muito sobre o quão longe nosso programa espacial chegou nos últimos 60 anos e quão importante o programa espacial pode ser para todos nós aqui na Terra”.

Como dizem em tom de brincadeira, se os dinossauros tivessem um programa espacial, eles ainda vagariam pela Terra.

Este artigo foi originalmente publicado em inglês em local nationalgeographic.co

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